¿Hasta dónde puede bajar el Río Colorado? La sequía obliga a los estados a tomar decisiones difíciles sobre el agua

Brandon Loomis
Arizona Republic

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SALT LAKE CITY - Los gestores del agua de toda la cuenca del río Colorado se preparan para negociar nuevas normas de asignación del caudal del río, que cada vez es menor, y para compartir el dolor de la creciente escasez.

Están adaptando el centenario Pacto del Río Colorado a un río que se parece muy poco al abundante caudal que los negociadores de siete estados y el gobierno federal pensaron -o esperaron- que bendeciría el suroeste para siempre. Lo que está en juego aumenta con cada metro que caen los lagos Mead y Powell, ya que los estados y los usuarios de agua que los componen reconocen que les toca un apretón más fuerte.

Arizona obtiene más de un tercio de su agua del río, para cultivar abundantes cosechas en los alrededores de Yuma y viviendas en los alrededores de Phoenix y Tucson. La zona de Las Vegas obtiene la mayor parte de su agua del río y ha construido una tubería más profunda en el lago Mead para asegurar su acceso continuo. Estados de desarrollo tardío como Wyoming utilizan el agua para la ganadería y el desarrollo energético, y esperan seguir creciendo con ella.

"Todos vamos a perder", dijo el viernes el director general de la Autoridad del Agua del Sur de Nevada, John Entsminger, a sus homólogos de toda la cuenca en un simposio sobre derecho fluvial celebrado en el Centro Wallace Stegner para la Tierra, los Recursos y el Medio Ambiente de la Universidad de Utah.

Su advertencia fue menos un lamento que una llamada a la acción en nombre de un río que unos 40 millones de personas, desde la cabecera en Wyoming y Colorado hasta el delta en México, están consumiendo.

"Estamos a la altura del desafío porque no tenemos otra opción", dijo Entsminger, cuya agencia en Las Vegas ha adoptado la austeridad del agua prohibiendo la mayoría de los nuevos céspedes y campos de golf y restringiendo el tamaño de las nuevas piscinas.

Replanteamiento del caudal del río

Antes de que los estados, las comunidades indígenas y los distritos hídricos se pongan de acuerdo en un nuevo plan para repartir el agua de forma más conservadora, tendrán que ponerse de acuerdo sobre el nivel que podría alcanzar el río.

Los negociadores de 1922 afirmaron que el río podría suministrar más de los 15 millones de acres-pies distribuidos entre los siete estados que lo comparten, con una parte restante para fluir hacia México. Los negociadores de 2022 están debatiendo si deben planificar sólo 11 millones de acres-pies, como la agencia de Nevada de Entsminger ya tiene previsto en sus planes de seguridad del agua.

Actualmente, en Arizona, un acre-pie de 326,000 galones es suficiente para abastecer a tres hogares durante un año.

Desde el año 2000, el río ha suministrado una media de 12.3 millones de acres-pies al año, lo que suele ser un par de millones menos de lo que la región ha utilizado. En consecuencia, los gigantescos embalses que estaban llenos entonces se han hundido, el lago Mead a un tercio de su capacidad y el lago Powell a un cuarto.

Aunque el pacto asignaba cuotas específicas a las cuencas superior e inferior de este río de 1,450 millas, la Oficina de Reclamación del Departamento del Interior de EE.UU. acordó en 2007 con los estados un plan de adaptación que reduce las entregas de algunos usuarios cuando los embalses superan ciertos umbrales.

Los estados, incluido Arizona, se han basado en esas normas, pagando a veces a las tribus y a otros usuarios para mantener el agua en el lago Mead. Pero las directrices expiran a finales de 2025, y los estados, las tribus y los distritos de agua pasarán los próximos años debatiendo un nuevo plan, probablemente más duro.

La escasez declarada por el gobierno federal, basada en las normas de 2007, ya ha afectado a algunos usuarios que no figuran en la lista de los primeros en recibir las asignaciones del río, como los agricultores del centro de Arizona.

La planificación de un suministro regular de tan sólo 11 millones de acres-pies anularía las suposiciones de larga data sobre la cantidad de agua que algunos o todos los usuarios creían tener derecho a recibir para el crecimiento futuro.

Los imprevistos para ese nivel podrían limitar gravemente el potencial de crecimiento en la cuenca alta, donde Wyoming, Colorado, Nuevo México y Utah están lejos de desarrollar plenamente su cuota colectiva de 7.5 millones de acres-pies prevista en el pacto.

Estos estados deben enviar una media de otros 7.5 millones de acres-pies aguas abajo a los estados de la cuenca baja, Arizona, Nevada y California, y otros 1.5 millones de acres-pies prometidos a México. Si los estados y los usuarios del agua se ponen de acuerdo, la cuenca baja podría recortar profundamente su parte ya desarrollada, lo que, según muchos observadores, repartiría el sufrimiento de forma más justa.

Si no se llega a un acuerdo, la decisión quedaría exclusivamente en manos del secretario de Interior de EE.UU., o de los tribunales si los estados se demandan entre sí.

ARCHIVO - Una boya que se utilizó para advertir de una roca sumergida descansa en el suelo a lo largo de la línea de flotación cerca de una rampa para botes cerrada en el Lago Mead en el Área Nacional de Recreación del Lago Mead, el viernes 13 de agosto de 2021, cerca de Boulder City, Nevada.

'Tenemos que planificar para menos'

Aunque los expertos en agua reunidos en la sala de juicios simulados de la Facultad de Derecho S. J. Quinney saben que deben planificar con menos agua, algunos no están dispuestos a comprometerse públicamente con una cifra que alarmará a los usuarios del agua en su país. El director del Departamento de Recursos Hídricos de Arizona, Tom Buschatzke, por ejemplo, necesita la aprobación legislativa para cualquier acuerdo que pueda hacer.

"No diré 11", bromeó Buschatzke desde el escenario del simposio, "porque podrían arrestarme cuando baje del avión en Phoenix esta noche".

Los científicos del clima que estudian y proyectan los caudales del Colorado a medida que la región se calienta creen que incluso 11 millones de acres-pies podrían ser un deseo. Algunos estudios sugieren que el calor se cobrará el suministro de agua y hará que el río baje a sólo 9 millones de acres-pies en las próximas décadas, dijo Brad Udall, un investigador de la Universidad Estatal de Colorado que se ha centrado en el río durante 20 años.

"Podría vivir con 11" como directriz de planificación, incluso si es optimista, dijo Udall. Esa proyección es lo suficientemente dura como para requerir una acción audaz que los gestores del agua podrían aprovechar más adelante. Seguiría la trayectoria que, según científicos como Udall, representa la aridificación inducida por el calor de la región, en contraposición a la sequía temporal.

Otros piensan que sería prudente planificar contingencias para proteger un río que podría entregar sólo 9 millones de acres-pies. Sin ajustes en las entregas garantizadas de la cuenca baja, un río tan pequeño dejaría a la cuenca alta con menos de la mitad de lo que saca actualmente.

"Tenemos que planificar para menos", dijo el Director General del Distrito del Río Colorado, Andy Mueller, que representa a los usuarios del agua en el oeste de Colorado. "No se planifica un sistema sobre la base de la esperanza o la política".

El papel ampliado de las tribus

Los representantes y abogados de las tribus dijeron que los negociadores federales y estatales deben incluir las perspectivas indígenas en estas conversaciones, mucho más que en las rondas anteriores. El pacto original, en particular, no tenía en cuenta las necesidades de las tribus que ahora poseen o, en algunos casos, esperan poseer suficientes derechos de agua para contribuir de forma decisiva a la adaptación al clima y a la conservación del almacenamiento de los embalses.

Todos los que comparten el río deben utilizarlo de forma responsable y de manera que proteja una apariencia de naturaleza y armonía, dijo Nora McDowell, miembro de la Iniciativa del Agua y las Tribus del río y ex presidenta de la tribu Fort Mojave en el Bajo Colorado.

"Tenemos la responsabilidad de cambiar lo que hemos aprendido en los últimos cien años de vigencia de este pacto", dijo McDowell. Las tribus necesitan tener voz para garantizar que el propio río deje de ser un elemento secundario, dijo. "Ya es hora".

Sea cual sea el volumen que las partes elijan y planifiquen, los de la cuenca alta querrán modificar el duro requisito de entregar una cantidad determinada de agua a los estados situados por debajo de la presa de Glen Canyon, cerca de la frontera estatal entre Arizona y Utah. Y algunos de la cuenca baja reconocen que probablemente tendrán que ceder en esa disposición para llegar a un acuerdo.

Entsminger dijo a The Arizona Republic que los usuarios de agua de las regiones superior e inferior tendrán que ceder, o no llegarán a un acuerdo. Cuando se le preguntó si eso significaba que la cuenca baja tendría que recortar lo suficiente para permitir un reparto equitativo de los caudales futuros con la cuenca alta, dijo que no estaba preparado para discutir cómo asignar el agua.

"Un reparto al 50% contribuiría en gran medida a resolver los problemas", dijo Amy Haas, que dirige la Autoridad del Río Colorado de Utah.

Esto es ciertamente cierto para su estado, pero una división equitativa probablemente profundizaría el dolor en Arizona, donde el estado ya ha alcanzado el máximo de su uso del río y tendría que recortar más para permitir el desarrollo aguas arriba. Buschatzke, de Arizona, al igual que Entsminger, de Nevada, no ha puesto cifras a un plan de racionamiento preferido, pero dijo que todos los usuarios del río deben compartir los beneficios y el dolor.

"Necesitamos un debate sobre el reparto equitativo del río", dijo Udall, el investigador del Estado de Colorado. Los estados de la cuenca alta siguen utilizando menos de dos tercios de lo que se les prometió en 1922, y no podían prever entonces cómo el cambio climático les penalizaría por su lento desarrollo".

Sin embargo, dijo a The Republic, es probable que los estados tengan que llegar a un acuerdo que no obligue a un reparto equitativo en la cuenca baja, donde California y Arizona tienen la mayor población de la cuenca.

En las próximas semanas, el Bureau of Reclamation pedirá sugerencias sobre lo que deberían tener en cuenta las nuevas directrices, y lanzará una revisión medioambiental formal el año que viene. La agencia debe equilibrar las necesidades de siete estados y 30 tribus al tiempo que cumple con las obligaciones del tratado con México, dijo la directora del programa de la agencia, Carly Jerla, y necesitará que esos socios se unan.

"Nuestro trabajo nunca ha sido tan difícil", dijo Jerla.

Traducción: Javier Arce